Menurut (Harmelin-Vivien, 1979 dalam sadewo, 2006): distribusi ikan karang terbagi dua yaitu :

a. Disribusi harian
            Berdasarkan distribusi harian, ikan karang umumnya terbagi menjadi 3 kelompok ikan yaitu ikan-ikan diurnal, nokturnal dan crepuscular. Ikan-ikan diurnal aktif berinteraksi pada siang hari sedangkan ikan-ikan nokturnal kehidupannya aktif pada malam hari sedangkan crespuscular adalah aktif di antaranya.
b. Distribusi vertikal
            Berkaitan dengan fungsi terumbu sebagai tempat hidup ikan karang maka distribusi secara vertikal dapat dikelompokkan sebagai berikut
1. Ikan karang yang hidup di sedimen
Contoh: Gobiidae, Ophictidae, Trichonotidae
2. Ikan yang hidup di permukaan sedimen
contoh: Nemipteridae, Mullidae, Sygnatidae
3. Ikan yang hidup di gua-gua karang
Contoh: Seranidae, Holocentridae, Pomacentridae
4. Ikan yang hidup di permukaan terumbu karang
Contoh: Bleniidae, Synodontidae, Monachantidae
5. Ikan karang yang hidup di sekitar terumbu karang
Contoh: Labridae, Chaetodontidae, Scaridae, Achantuidae
6. Ikan karang yang hidup di kolom air
Contoh: Carangidae dan Belonidae